5 lições que as empresas de carne cultivada em células podem aprender com o veredicto da Theranos

Startup norte-americana que prometia uma revolução produzindo carne cultivada em laboratório é condenada por fraudar investidores.

Michele Simon
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Carne de laboratório tem sido aposta de muitas startups em vários países

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Na segunda-feira (4), após um árduo julgamento de 15 semanas, um júri considerou a fundadora da Theranos, Elizabeth Holmes, culpada de quatro acusações de fraude contra investidores. Elizabeth já foi uma queridinha do Vale do Silício. Supostamente prodígio, a então jovem de 19 anos abandonou Stanford para fundar a Theranos, com o objetivo de “interromper” os exames convencionais de sangue com uma nova tecnologia que poderia produzir resultados rápidos a partir de uma pequena quantidade de sangue retirada de uma picada no dedo em vez de coleta de sangue venoso convencional.

Os investidores compraram a promessa como um grande acontecimento. No auge, a Theranos valia US$ 9 bilhões, Elizabeth liderou a lista da Forbes das mulheres mais ricas em 2015 e foi aclamada como o próximo Steve Jobs. (Ela até usava gola alta preta como Jobs.)

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Apenas um problema. A tecnologia não funcionou. Isso nunca aconteceu. Isso deve soar familiar. No mundo da carne cultivada em células, ouvimos o tempo todo sobre “interromper” a indústria da carne com grandiosas promessas futuras.

No entanto, as promessas até agora não conseguiram render muito de qualquer coisa tangível. Ao contrário, alguns cientistas estão levantando sérias questões sobre a viabilidade científica da carne cultivada em células produzida em escala grande o suficiente para ser significativa.

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O veredicto que considera Elizabeth Holmes culpada de fraudar investidores deve ser um alerta para todas as startups e investidores que apostam na carne cultivada em células. Você pode acreditar na visão, mas é melhor ter certeza de que tem evidências para apoiá-la.
Aqui estão cinco conclusões relevantes do estudo para o setor de carne cultivada em células.

1. Você não pode confiar infinitamente em esperanças e sonhos futuros.
Elizabeth alegou que não pretendia fraudar investidores porque acreditava que, mesmo que a tecnologia não estivesse funcionando no momento, ela melhoraria no futuro. Este é um refrão familiar que ouvimos na carne cultivada em células: apenas dê mais tempo. Exceto que a ciência tem limitações, e você não pode continuar fazendo promessas que não têm base na realidade. Em algum momento, você precisa cortar suas perdas e ser honesto sobre o que é possível. E obviamente você não pode afirmar que a tecnologia funciona quando não funciona.

2. Você pode cometer fraudes mesmo se apoiando em cientistas.
Outra defesa que Elizabeth tentou foi colocar a culpa em seus cientistas e em qualquer outra pessoa na empresa além dela mesma. Isso também foi rejeitado porque, como CEO, além de ser a responsável pela apresentação aos investidores, ela é responsável por todas as reivindicações feitas por sua própria empresa. Na carne cultivada com células, também estamos vendo não cientistas como CEOs que devem confiar nos outros para o sucesso. Isso é bom, mas você precisa ter cientistas que saibam o que estão fazendo, e você tem que ouvi-los quando eles avisam sobre problemas.

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3. Atrair investidores de alto nível e membros do conselho não o salvará.
Elizabeths era extremamente conectada em certos círculos. Ela conseguiu atrair nomes como dois ex-secretários de Estado (Henry Kissinger e George Shultz) como membros do conselho e o magnata da mídia Rupert Murdoch como um dos primeiros investidores.
Da mesma forma, algumas empresas de carne cultivada em células apontam celebridades como Leonardo DiCaprio como investidores. Mas tudo o que importa é, você está dizendo a verdade e pode cumprir as promessas?

4. Demitir e ameaçar funcionários nunca é uma boa estratégia.
Uma das maiores bandeiras vermelhas da Theranos foi quando a empresa começou a ameaçar os funcionários que manifestaram preocupações internamente. (Dois ex-funcionários mais tarde se tornaram os principais denunciantes para expor a fraude.)
Contrate boas pessoas, confie em seus conhecimentos e trate-os com respeito.

5. Reivindicar “segredos comerciais” não é desculpa para falta de transparência.
Muitas vezes, quando os repórteres pressionavam Elizabeth para obter detalhes sobre como exatamente a tecnologia funcionava, ela dizia que estava protegendo “segredos comerciais”. Ela até fez essa afirmação ao reter informações importantes de seus membros e parceiros do conselho.
Da mesma forma, quando pressionados sobre questões tão complicadas, como exatamente o que está no meio de crescimento para o cultivo de células, muitas vezes não podemos saber porque essa informação é “proprietária”. Talvez sim, mas quando se trata de alimentos, os consumidores têm uma expectativa maior de transparência.

Finalmente, a maior lição pode ser que levantar quantias insanas de dinheiro de investidores crédulos não significa que você tenha um modelo de negócios viável. Startups, investidores e organizações de defesa devem aprender com essas lições e ajustar sua retórica e expectativas de acordo.

Será que uma das atuais empresas de carne cultivada em células que atrai centenas de milhões de dólares seguirá os passos da Theranos? O tempo vai dizer. A verdade sai eventualmente.

* Michele Simon é colunista da Forbes EUA, advogada e mestre em saúde pública pela Universidade de Yale, especialista em indústria de alimentos e defensora de políticas alimentares. É fundadora da Plant Based Foods Association, associação que promove os interesses das empresas de alimentos à base de plantas.
*Os artigos assinados são de responsabilidade exclusiva dos autores e não refletem, necessariamente, a opinião de Forbes Brasil e de seus editores.

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